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lunes, 6 de julio de 2015

La nave «New Horizons» volverá a estar operativa hoy, después de un fallo

El pasado cuatro de julio entró en «modo seguro» a causa de un fallo en las comunicaciones. La NASA cree que la misión continuará normalmente a partir de hoy

NASA



Después de que el pasado 4 de julio la NASA perdiera contacto con la sonda «New Horizons», la nave que se dirige a Plutón para estudiar su composición y su superficie, la agencia espacial estadounidense anuncia hoy que el artefacto volverá a operar correctamente.
La investigación ha concluído que no hubo ningún problema a bordo, sino que el aparato entró en «modo seguro» a causa de un fallo de las comunicaciones que debía prepararla para la entrada a la órbita próxima a Plutón.
«Me alegra que nuestro equipo haya descubierto rápidamente el problema y que haya puesto a salvo a la nave», declaró Jim Green, Director de Ciencia Planetaria de la NASA. «Ahora, con Plutón a la vista, estamos a punto de volver a las operaciones normales y coger nuestro tesoro».
Los preparativos continúan para lanzar las operaciones científicas que están previstas para el 7 de julio y para seguir la trayectoria que está planeada. Según los portavoces de la NASA, el pequeño percance no afectará a los objetivos primarios de la misión, y tendrán un impacto mínimo en los objetivos secundarios.
En parte el reto de recuperar la nave de posibles imprevistos radica en la enorme distancia que la separa de la Tierra, unos 4.828 millones de kilómetros, un espacio que la luz y las ondas de radio tardan en recorrer cuatro horas y media. Por eso mismo, los técnicos tardan nueve horas en recibir la respuesta de la nave.



Algo «escalofriante» salió mal con misión de la NASA a Plutón

El pasado 4 de julio la NASA se llevó una sorpresa inesperada, su sonda que se acerca a Plutón, New Horizons, cortó repentinamente toda comunicación con la Tierra.

Dada la distancia extrema (ver imagen), a las señales de radio transmitidas por la sonda les toma 4 horas y media alcanzar el planeta Tierra, incluso viajando a la velocidad de la luz. 

Se espera que New Horizons inicie su exploración orbital de Plutón el próximo 14 de julio, valiéndose de sus siete instrumentos a bordo para recolectar información que seguramente provocará un antes y un después en cuanto a nuestro conocimiento sobre este pequeño y distante mundo a miles de millones de kilómetros de la Tierra. Pero ahora, este posible hito para la humanidad está en peligro. «A la 1:54 p.m. ET del 4 de julio de 2015, algo desconocido sucedió con la sonda y cortó su comunicación con la Tierra», reportó la NASA. En el momento, los científicos quedaron desconcertados sin saber qué pudo ser ese «algo». 

La buena noticia fue que la agencia pudo reestablecer la comunicación con la sonda poco después e informar que ésta se encontraba «saludable» y seguía rumbo a Plutón. La mala es que para comunicarse nuevamente la sonda tuvo que ponerse en modo seguro, y, por lo tanto, dejar de recolectar datos científicos. Las últimas novedades que nos habían llegado desde New Horizons eran excitantes y mostraban unos extraños puntos distribuidos uniformemente a lo largo de la superficie de Plutón. «Esto es escalofriante», dijo Emily Lakdawalla de la Planetary Society. «No es con lo que el equipo quería encontrarse justo en este momento» Fuera de operaciones hasta el 7 de julio Hoy domingo, la NASA ha publicado un comunicado donde explica el porqué New Horizons cortó la comunicación y entró en «modo seguro» el 4 de julio. 

La conclusión fue que no hubo ninguna falla de hardware o software en la nave, y que la causa subyacente del problema fue un defecto en el temporizador durante la secuencia de comandos que prepara a la sonda para su encuentro con el planeta enano en unos días. Debido a que dicha secuencia no se repetirá en lo que resta de la misión, los ingenieros esperan que el error no vuelva a suceder. La reanudación de las operaciones está planeada para el 7 de julio. «Es un placer anunciar que el equipo de la misión pudo identificar rápidamente el problema y asegurarnos la buena salud de la nave», dijo Jim Green, Director de Ciencia Planetaria de la NASA. «Ahora —con Plutón a la vista— estamos a punto de regresar a la pista e ir a por el oro». 

Alan Stern, principal investigador de la misión, ha declarado que las observaciones científicas perdidas durante la anomalía y la recuperación subsecuente no afectará los objetivos principales de New Horizons.